Aquele computador velho e descartado pode esconder um tesouro

O que se faz com um disco rígido antigo, do tipo que ainda gira dentro da maioria dos PCs, quando chega ao fim da sua vida útil?

Se Allan Walton tiver o seu caminho, partes dele poderá em breve estar a impulsionar o seu próximo carro ao longo da estrada, assumindo que se torne elétrico.

O professor da Universidade de Birmingham é diretor da empresa Hypromag, que extrai e recicla ímãs de neodímio a partir de discos rígidos usados.

O neodímio é um metal de terras raras – elementos químicos considerados ingredientes essenciais em muitas das tecnologias obrigatórias da atualidade, desde smartphones a telas de televisão. O neodímio é utilizado, entre outras coisas, para fazer imãs que giram os motores que accionam os veículos elétricos.

O Professor Walton acredita que, nos próximos 10 anos, a sua empresa poderá estar a reciclar neodímio suficiente para satisfazer um quarto da procura do Reino Unido – quase todo o qual é atualmente importado da China.

Uma vez montados e em funcionamento, os veículos elétricos são, em geral, considerados mais amigos do ambiente do que os automóveis com motor de combustão interna. Mas fazer imãs a partir de terras raras está longe de ser verde.

A parte da unidade de disco é banhada em hidrogênio, revelando o valioso neodímio – Fonte: HYPROMAG

Embora os processos necessários para refinar terras raras utilizem muitos dos mesmos produtos químicos encontrados em produtos de limpeza e cosméticos de fornos, os seus resíduos podem ser destrutivos se não forem devidamente controlados.

Num local de mineração, Bayan Obo, na Mongólia Interior, eles contribuíram para um vasto lago tóxico.

Junto à própria mina encontra-se uma barragem de rejeitos, um reservatório criado pelo que sobrou da separação de terras raras.

O aço e o alumínio já têm grandes programas de reciclagem estabelecidos que ajudam a reduzir o processamento químico.

No entanto, os minerais de terras raras utilizados em telefones, discos rígidos e velhas turbinas eólicas são geralmente perdidos.

Há quatro anos, na Universidade de Birmingham, o Prof. Walton e o seu mentor, o Prof. Rex Harris, descobriram que o funcionamento do gás hidrogênio através de discos rígidos antigos transforma os ímanes em pó que podem ser colhidos, reembalados e revestidos, para se tornarem novos imãs.

Não só o projecto irá oferecer uma solução mais verde para o mercado das terras raras, como a procura global destes minerais significa que existe uma oportunidade de negócio a ser construída.

“Falta-nos um truque. Não há dificuldade em encontrar terras raras, é a sua transformação num material útil, como um imã”, diz o Professor Walton.

Este ano, a Hypromag espera anunciar um acordo com a empresa de automóveis britânica Bentley.

A empresa recebeu uma subvenção de 2,6 milhões de libras da Innovate UK e meio milhão de libras de investimento e mais uma parceria de uma mina africana júnior, Mkango.

No entanto, a solução Hypromag irá satisfazer apenas uma fracção da procura crescente de terras raras, que os analistas estimam que irá duplicar até 2025.

O Professor Walton acredita que, se a Grã-Bretanha agir agora e criar uma indústria de reciclagem de terras raras em expansão, poderá tornar-se um líder mundial.

A oportunidade é enorme, com muitas tecnologias emergentes, como a 5G a exigir terras raras, para além da necessidade crescente de tecnologias estabelecidas, tais como aparelhos telefônicos, microprocessadores e turbinas eólicas.

Mais carros elétricos significará mais procura de metais de terras raras.

No entanto, a principal razão pela qual as terras raras têm sido comparadas ao petróleo é a política governamental que irá alimentar a procura de veículos elétricos.

Depois de 2025, a Holanda não venderá mais automóveis a gasolina ou a diesel. O Reino Unido e a França comprometeram-se a cumprir este objectivo até 2040. Este ano, a China pretende que 12% dos automóveis vendidos no país produzam zero emissões.

No que diz respeito à produção de terras raras e ímanes feitos a partir delas, a China é o líder mundial.

O país encurrala o mercado porque as suas empresas podem extrair terras raras e transformá-las localmente em produtos acabados. Mais de 70% dos produtos de terras raras são exportados pela China.

O país encurrala o mercado porque é o único lugar no mundo com empresas que podem transformar minerais de terras raras em produtos acabados. Mais de 70% dos produtos de terras raras são exportados pela China.

E, a sua cadeia de abastecimento estabelecida oferece-lhes descontos inigualáveis.

As terras raras fazem parte do plano do Made in China 2025 para se tornar o fabricante líder mundial.

Mas enquanto a China exporta produtos transformados, os recursos naturais do país não são ricos em tipos mais pesados de terras raras que são mais procurados, como o neodímio utilizado para os ímanes dos automóveis.

A China recebe a maior parte do seu neodímio da Birmânia e dos Estados Unidos, diz Christopher Ecclestone, estratega mineiro da Hallgarten.

A mina Mountain Pass, na Califórnia, vende 100% das suas terras raras de forma concentrada à China – e é detida em parte pela empresa chinesa Shenghe Resources, que tem uma participação de 9,9%.

“Os EUA são uma das maiores fontes de terras raras da China e os chineses estão a tomá-la por uma canção”. Isso enlouquece o Pentágono“, diz.

O que colocou a China no controlo do mercado foi que as terras raras eram um subproduto das minas já estabelecidas, afirma Ian Higgins, diretor da Less Common Metals em Ellesmere Port, perto de Liverpool.

Outros metais de terras raras e suas utilizações:

  • Neodímio – imãs permanentes utilizados em automóveis e turbinas eólicas
  • Erbium – cabos de fibra óptica para banda larga de alta velocidade e lasers
  • Disprósio – iluminação comercial e também reatores nucleares
  • Cerium – polidores de vidro, conversores catalíticos e limpadores de fornos
  • Yttrium e Terbium – armamento incluindo mira laser e mísseis de cruzeiro

A empresa do senhor Higgins é um dos únicos fabricantes fora da China a produzir e combinar metais de terras raras em ligas.

Ele salienta que as minas chinesas são apoiadas por subsídios governamentais e práticas contabilísticas opacas.

Embora a política ambiental na China tenha melhorado, as maiores minas foram construídas antes da sua implementação.

“Há muito processamento de terras raras que é horrível e há também muito contrabando no mercado negro e cinzento de terras raras mais pesadas”, diz Higgins.

No entanto, acrescenta que o país começa a despertar para o impacto ambiental da sua indústria de terras raras.

A pandemia de Covid-19 provocou a paralização das linhas de montagem globais. Mas também estimulou os fabricantes que utilizam terras raras a questionar a cadeia de abastecimento global e a sua dependência de um único país de origem.

A crise levou governos e empresas a “localizar recursos”, segundo Andrew Bloodworth, diretor do British Geological Survey.

“Pessoas como eu dizem ao nosso governo que qualquer produção que se concentre em pequenos locais será vulnerável a perturbações”, afirma Andrew Bloodworth.

A América, o Reino Unido e a Europa estão a tentar construir cadeias de abastecimento para terras raras fora da China.

Em 13 de Maio, foi apresentada aos legisladores dos EUA legislação destinada a conceder benefícios fiscais à indústria – 50 milhões de dólares de financiamento foram também destinados ao a empresas iniciantes nos EUA.

Na UE, o fundo Horizon 2020 lançou uma iniciativa para construir uma cadeia de abastecimento em vários países europeus e nórdicos, incluindo a Grã-Bretanha.

No Reino Unido, as terras raras são parte integrante da estratégia industrial do governo, segundo Jeff Townsend, que este ano criou uma empresa de lobbying para representar os interesses da indústria.

“O governo precisa de compreender e fazer mais do que estabelecer uma grande visão de uma estratégia industrial. Precisa de sujar as suas mãos e fornecer a cadeia de abastecimento”, afirma.

“A Covid deixou toda a gente de lado e há muita gente a olhar de novo para a forma como fazemos as coisas”, diz Townsend.

Ele acrescenta: “Se tomarmos a decisão de que queremos ser melhores, então temos de tentar ser melhores porque é a única forma de mudarmos a sociedade”.

Via: BBC

Deixe uma resposta

O seu endereço de e-mail não será publicado. Campos obrigatórios são marcados com *