Elon Musk revela protótipo de implante cerebral para ajudar pessoas paralizadas

Elon Musk revelou na sexta-feira um protótipo do tamanho de uma moeda de um implante cerebral desenvolvido pelo seu Neuralink inicial para permitir às pessoas que estão paralisadas operar smartphones e membros robóticos com os seus pensamentos – e disse que a empresa tinha trabalhado para “simplificar dramaticamente” o dispositivo desde que apresentou uma versão anterior no Verão passado.

Num evento transmitido em directo no YouTube a mais de 150.000 espectadores, a empresa encenou uma demonstração na qual trotou um porco chamado Gertrude que se dizia ter tido o dispositivo da empresa implantado na sua cabeça há dois meses atrás; a transmissão em directo mostrou o que o Musk afirmou ser a actividade cerebral em tempo real da Gertrude enquanto farejava à volta de uma caneta. Em nenhum momento, porém, forneceu provas de que os sinais – emitidos em bipes e padrões de ondas azuis brilhantes no ecrã – emanavam, de facto, do cérebro do porco.

“Isto está obviamente a soar cada vez mais como um episódio de Black Mirror”, disse Musk a certa altura durante o evento, ao responder afirmativamente a uma pergunta sobre se o implante da empresa poderia eventualmente ser utilizado para guardar e reproduzir memórias. “O futuro vai ser esquisito”.

Musk disse que em Julho Neuralink recebeu da Food and Drug Administration uma designação inovadora de dispositivo – uma via regulamentar que poderia permitir à empresa iniciar em breve um ensaio clínico em pessoas com paraplegia e tetraplegia.

A grande revelação veio depois de quatro antigos empregados da Neuralink terem dito ao STAT que os líderes da empresa há muito que fomentam uma cultura interna caracterizada por linhas de tempo apressadas e pelo etos de “avançar depressa e partir coisas” de uma empresa de tecnologia – um ritmo por vezes em desacordo com o ritmo lento e incremental que é típico do desenvolvimento de dispositivos médicos.

O evento de sexta-feira começou, 40 minutos atrasado, com um vídeo brilhante sobre o trabalho da empresa – e depois passou para Musk, de pé em frente a uma cortina azul ao lado de uma nova versão brilhante do robô “máquina de costura” cirúrgico da empresa que poderia facilmente ter sido confundido com um dispositivo gigante da Apple. Musk descreveu o evento como uma “demonstração do produto” e disse que o seu principal objectivo era recrutar potenciais novos empregados. Não estava claro se a demonstração estava a ter lugar na sede da empresa em Fremont, Califórnia, ou noutro local.

Musk procedeu à revelação da nova versão do implante cerebral do Neuralink, que, segundo ele, foi concebido para se encaixar confortavelmente no topo do crânio. O desenho tecnológico da Neuralink mudou significativamente desde a sua última grande actualização em Julho de 2019. Nessa altura, o sistema de implante cerebral da empresa envolvia um dispositivo do tamanho de um cartão de crédito concebido para ser posicionado atrás da parte de trás da orelha de uma pessoa, com vários fios esticados até à parte superior do crânio.

Depois de demonstrar a actividade cerebral do porco no evento de sexta-feira, Musk mostrou imagens de vídeo de um porco a andar numa passadeira e disse que o dispositivo Neuralink podia ser usado para “prever a posição dos membros com alta precisão”. Essa capacidade seria fundamental para permitir que alguém que usa o dispositivo fizesse algo como controlar um membro protético, por exemplo.

O Neuralink há meses que sinalizou que planeia inicialmente desenvolver o seu dispositivo para pessoas paralisadas; disse no seu evento de Julho de 2019 que queria começar os testes em humanos até ao final de 2020. Receber a designação do dispositivo inovador da FDA – concebido para acelerar o longo processo regulamentar – é um passo em frente, mas não garante de forma alguma que um dispositivo receba luz verde, seja num curto ou longo prazo.

Após a apresentação de Musk, um punhado de empregados da empresa – todos com máscaras, mas sentados apenas a centímetros de distância – juntou-se a ele para responder a perguntas submetidas no Twitter ou do pequeno público na sala.

De forma típica para um homem que em 2018 enviou um Tesla Roadster ao espaço, Musk não hesitou em usar o evento para promover a sua empresa de carros eléctricos. Perguntado se o chip Neuralink permitiria às pessoas convocar telepaticamente o seu Tesla, Musk respondeu: “Definitivamente – é claro”.

Matthew MacDougall, neurocirurgião chefe da empresa, aparecendo em scrubs, disse que até agora a empresa apenas tinha implantado a sua tecnologia na superfície cortical do cérebro, a camada de largura de base que envolve o cérebro, mas acrescentou que esperava ir mais fundo no futuro. Ainda assim, disse Musk: “Pode-se resolver a cegueira, pode-se resolver a paralisia, pode-se resolver a audição – pode-se resolver muita coisa apenas através da interface com o córtex”.

Musk e MacDougall disseram que esperavam eventualmente implantar os dispositivos Neuralink – a que se referiam no palco simplesmente como “ligações” – nas estruturas mais profundas do cérebro, tais como no hipotálamo, que se acredita desempenhar um papel crítico nas doenças mentais, incluindo depressão, ansiedade, e PTSD.

Não houve actualizações no evento de pesquisa da Neuralink em macacos, que a empresa tem vindo a realizar em parceria com a Universidade da Califórnia, Davis, desde 2017. No evento de Julho passado, Musk disse – sem fornecer provas – que um macaco tinha controlado um computador com o seu cérebro.

Nesse mesmo evento de Julho de 2019, Neuralink lançou um papel pré-impresso – publicado alguns meses depois – que afirmava mostrar que uma série de eléctrodos Neuralink implantados no cérebro de ratos podia registar sinais neurais. Criticamente, o trabalho não mostrou de onde no cérebro os eléctrodos implantados estavam a gravar, durante quanto tempo estavam a gravar, ou se as gravações podiam ser ligadas a qualquer dos movimentos corporais dos ratos.

No evento de sexta-feira – e nas capacidades tecnológicas do Neuralink – no Twitter nas últimas semanas, Musk falou de “AI symbiosis while u wait” e referiu-se à “matriz na matriz” – uma referência de ficção científica sobre a revelação da verdadeira natureza da realidade. O progresso que a empresa relatou na sexta-feira ficou muito aquém disso.

O protótipo da Neuralink é ambicioso, mas ainda tem de mostrar provas de que pode corresponder às interfaces cérebro-máquina desenvolvidas por laboratórios académicos e outras empresas. Outros grupos mostraram que podem ouvir a actividade neural e permitir aos primatas e às pessoas controlar um cursor de computador com o seu cérebro – a chamada tecnologia “read-out” – e mostraram também que podem usar a estimulação eléctrica para introduzir informação, tal como um comando ou o calor de uma chávena de café quente, usando a tecnologia “write-in”. O Neuralink disse na sexta-feira que a sua tecnologia teria tanto capacidade de leitura como de escrita.

Musk reconheceu que o Neuralink ainda tem um longo caminho a percorrer. Ao encerrar o evento após mais de 70 minutos, Musk disse: “Há uma tremenda quantidade de trabalho a ser feito para ir daqui até um dispositivo que está amplamente disponível e é acessível e fiável”.

Via: StatNews

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