Microplásticos nos Oceanos podem estar sendo subestimados, com até 125 trilhões de partículas

Os microplásticos nos oceanos podem ser muito subestimados, com até 125 trilhões de partículas a flutuar, diz o estudo

Tipicamente, os cientistas utilizam redes com uma malha de 333 micrómetros para amostrar partículas microplásticas na água, mas estas não são responsáveis por pedaços menores de detritos plásticos.

“É bastante conhecido o impacto que os pedaços maiores de plástico têm nos animais marinhos, como as tartarugas que comem sacos de plástico confundindo-os com medusas, mas queríamos saber se os microplásticos são um problema para os animais marinhos mais pequenos como mexilhões ou zooplâncton”, disse Pennie Lindeque, autora principal do estudo do Plymouth Marine Laboratory, à Newsweek.

“Contudo, primeiro precisávamos de uma imagem precisa de quantos microplásticos pequenos existem no mar, e que tipo de plástico são. Estamos interessados em microplásticos realmente bastante pequenos – com cerca de 100 micrómetros de tamanho, semelhante à largura de um cabelo humano – e suspeitávamos que os métodos de amostragem padrão utilizando uma rede com poros de cerca de 333 micrómetros de tamanho, não dariam uma imagem precisa”, disse ela.

Para o último estudo, os cientistas quiseram comparar quantos microplásticos foram recolhidos do mar usando redes com diferentes tamanhos de malha. Testaram as redes padrão de 333 e 500 micrómetros, bem como as redes mais finas com uma malhagem de 100 micrómetros.

Concentraram-se nas águas costeiras onde se prevê que os microplásticos tenham a maior influência na vida marinha. Especificamente, realizaram amostragens em dois locais em ambos os lados do Oceano Atlântico: as águas ao largo da costa do Maine e do Canal da Mancha – um mar que separa o Reino Unido do norte da França.

“A poluição por microplásticos é um poluente generalizado, encontrado em todos os oceanos, mas determinar o quanto existe tem sido um grande desafio para os cientistas”, disse Matthew Cole, co-líder do autor deste estudo do Plymouth Marine Laboratory no Reino Unido, numa declaração.

“Normalmente, os cientistas utilizam redes especializadas para peneirar microplásticos da superfície do mar. Normalmente estas redes são bastante grosseiras para não ficarem entupidas com plantas e animais microscópicos que vivem no mar, mas também significa que são incapazes de peneirar os plásticos mais pequenos que estão presentes”, disse ele.

Os resultados da amostragem em ambos os locais revelaram que a rede mais fina de 100 micrómetros capturou dez e 2,5 vezes mais microplásticos do que as redes de 500 e 333 micrómetros, respectivamente. Segundo o estudo, a rede mais fina capturou fibras microplásticas significativamente mais finas e mais curtas.

“A nossa investigação também mostra que os microplásticos amostrados com uma rede mais fina eram na sua maioria fibras significativamente mais pequenas do que os amostrados com uma rede mais grossa”, disse Pennie Lindeque, autora principal do Plymouth Marine Laboratory, à Newsweek.

Extrapolando os dados, os investigadores estimam que a amostragem utilizando uma rede muito mais fina com uma malha de 1 micrómetro capturaria mais de 3.700 peças de microplásticos por metro cúbico. Dizem que os resultados sugerem que estimativas anteriores de concentrações de microplásticos marinhos poderiam ser subestimadas de forma significativa.

“Fiquei surpreendido com o facto de termos subestimado a abundância de microplásticos no ambiente marinho, também fiquei surpreendido com a consistência dos resultados nos dois lados do Atlântico Norte, na costa oriental dos EUA e na costa sudoeste do Reino Unido, disse Lindeque.

Estimativas anteriores, que se baseiam principalmente em estudos com redes de 333 micrómetros, colocaram o número de microplásticos a flutuar no oceano global entre 5 e 50 triliões de partículas. Mas com base nos seus últimos resultados, os cientistas estimam que pode haver mais perto de 12,5 a 125 trilhões de partículas.

“Os microplásticos não são um tipo uniforme de poluente, mas vêm em todas as diferentes formas, tamanhos e tipos de polímeros; determinar quantos de que tipos se encontram no ambiente natural é mais como procurar agulhas num palheiro”, disse Lindeque numa declaração.

“Os nossos resultados, baseados na amostragem no Reino Unido e nos EUA, sugerem que estamos a subestimar os pedaços realmente pequenos de plástico no ambiente marinho. Sugerimos que as concentrações de microplásticos poderiam exceder 3.700 microplásticos por metro cúbico, isto é, muito mais do que o número de, digamos, zooplâncton que se encontraria num metro cúbico de água”.

Os investigadores dizem que a amostragem com redes mais finas dá uma melhor representação do tipo e quantidade de microplásticos no ambiente marinho, o que poderia ajudar os investigadores a avaliar melhor os riscos que estas pequenas partículas representam para a vida marinha e para os ecossistemas. Isto, por sua vez, pode ajudar a influenciar o comportamento social e futuras intervenções políticas.

Devido ao seu pequeno tamanho, os microplásticos podem ser consumidos por animais minúsculos que formam a base das teias alimentares marinhas. Como tal, estas partículas minúsculas podem subir na cadeia alimentar, acumulando-se em animais maiores – mesmo humanos.

Alguns estudos documentaram os potenciais impactos negativos – incluindo a redução da fertilidade e a alteração do comportamento – da ingestão de ingestógenos.

As partículas microplásticas no oceano ou foram directamente fabricadas – por exemplo, microesferas em cosméticos – ou são o resultado de pedaços maiores de plástico que se degradam e fragmentam com o tempo.

“Pela sua concepção, os plásticos são resistentes à degradação e como tal espera-se que persistam no ambiente natural durante centenas, se não milhares de anos”, escreveram os autores no estudo.

Winnie Courtene-Jones, uma investigadora da Universidade de Plymouth no Reino Unido, que não esteve envolvida no último estudo, disse que o trabalho era “muito interessante”, uma vez que constata que a abundância de microplásticos aumenta com o seu tamanho decrescente.

“Isto é evidente, pois sabemos que os plásticos se fragmentam em peças cada vez mais pequenas no ambiente”, disse Courtene-Jones à Newsweek. “A maioria dos investigadores utiliza redes com uma malha de tamanho padrão para recolher amostras. Isto permite a comparação entre a investigação, mas este estudo indica que pode haver mais microplásticos na superfície do oceano do que o estimado actualmente, devido à grande quantidade de microplásticos pequenos que passam através das redes utilizadas”.

Via: NewsWeek

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